Vào ngày này năm 1873, trong khi đang bảo vệ một nhóm khảo sát đường sắt ở Montana, Custer và Trung đoàn 7 Kỵ binh dưới quyền ông lần đầu tiên đụng độ với bộ tộc Sioux bản địa, những người sẽ đánh bại họ ba năm sau tại Little Big Horn.

Hai năm trước đó, Trung tá George Armstrong Custer và Trung đoàn 7 Kỵ binh chưa từng có cuộc đối đầu nào với nhóm người Mỹ bản địa thù địch ở đồng bằng phía tây. Khao khát chiến đấu, Custer rất hài lòng khi trung đoàn được lệnh giúp bảo vệ một nhóm các nhà khảo sát trong nhiệm vụ lập tuyến đường sắt Bắc Thái Bình Dương. Tuyến đường sắt xuyên lục địa mới (tuyến thứ ba ở Hoa Kỳ) dự kiến sẽ đi qua vùng lãnh thổ do tộc Sioux  kiểm soát. Custer rất lạc quan rằng nhiệm vụ sẽ đem lại cho mình cơ hội cải thiện danh tiếng như một chiến binh đánh thắng người bản địa.

Thoạt đầu, đoàn quân hộ tống không gặp phải khó khăn gì. Người bản địa  dường như đang tránh hoặc phớt lờ nhóm khảo sát. Đối với Custer, nhiệm vụ đang dần trở thành một trò đùa. Ông dành phần lớn thời gian để bắn trâu, linh dương, nai sừng tấm và nhiều động vật khác. Nhằm tìm kiếm những mục tiêu săn bắn tốt hơn, ông thường dẫn binh sĩ của mình đi cách xa nhóm khảo sát và đoàn hộ tống.

Vào ngày này năm 1873, Custer đã ở rất xa phần còn lại của lực lượng, cắm trại dọc theo sông Tongue ở phía đông nam Montana. Đột nhiên, một toán lớn gồm nhiều chiến binh Sioux xuất hiện từ phía đường chân trời và bắt đầu tấn công. Các chiến binh bản địa được dẫn đầu bởi Crazy Horse và Sit Bull, nhưng hai thủ lĩnh trẻ tuổi và dũng cảm này dường như chỉ tấn công một cách bộc phát mà chẳng hề lên kế hoạch. Custer, khi ấy còn đang ngủ trưa, đã phản ứng nhanh chóng và phòng thủ hiệu quả. Sau một cuộc giao tranh ngắn ngủi, nhóm người bản địa rút lui.

Vì chỉ có một người lính và một người bản địa bị giết trong cuộc giao tranh, trận đánh ngắn ngủi của Custer gần như  không đáng kể vào thời điểm đó. Tuy nhiên, chính việc dễ dàng thoát khỏi cuộc chạm trán đầu tiên với Sit Bull và Crazy Horse có thể đã khiến Custer xem thường  khả năng chiến đấu của họ. Nó khiến ông càng tin chắc rằng các chiến binh ở vùng đồng bằng có xu hướng chạy trốn hơn là chiến đấu.

Kết quả là khi Custer một lần nữa gặp lại Sit Bull và Crazy Horse tại sông Little Big Horn  ba năm sau đó, nỗi sợ lớn nhất của ông là họ sẽ rút lui trước khi mình kịp tấn công, vậy nên vị đại tá đã lao vào trận đánh mà không tiến hành trinh sát một cách phù hợp. Tuy nhiên, trong lần gặp thứ hai, người bản địa đã đứng vững và chiến đấu, khiến Custer và hơn 200 người của mình phải bỏ mạng.

»Cùng chủ đề